Da debatten med asbestbedrageri opvarmes, slutter Texas A.G. Paxton sig i krigsførelse; Muckraking film leder mod øst

Af Sara Corcoran

I betragtning af vores partisanske politiske miljø forventer du måske ikke at finde den konservative Texas Attorney General Ken Paxton på linje med en reporter for den venstrestyrte Dallas Observer. Imidlertid har den normalt grumske verden af ​​asbest-retssager opnået nøjagtigt denne bragd, idet Lone Star State's øverste lovgiver indgav et "ven af ​​retten" -argumentet til støtte for en Dallas-baseret reporter forsøg på at afslå en 20-årig domstolaflejring .

Det ser ud til, at kampen om retfærdighed faktisk skaber mærkelig sengefellows.

Hertil kommer, at General Paxton slutter sig til fortiden for en canadisk dokumentarfilmskaber, der er på vej mod en forårspremier for hvad der efter al sandsynlighed er den eneste film, vi vil se om asbest-retssager, påstået svig og generelle hijinks.

Faktisk var det Paul Johnsons film “UnSettled: In the Strange World of Asbest Lawsuits”, der sætter den usandsynlige forening af Paxton / Observer / Courts i bevægelse. Filmen førte den tidligere efterforskningsrapport fra Observer Christine Biederman, selv en advokat i Texas, der hjalp med at afdække et berygtet ”vidne-coaching-memo”, for at fornye sin årtier gamle indsats for at afsløre retsdokumenter. Det drejer sig om en deposition bundet til det prominente Dallas-firma Baron & Budd, der muligvis kaster lys over coachingdokumentet. Biedermans arbejde blev endda citeret i et nyligt forskningsdokument af Texans for Lawsuit Reform Foundation, en pro-business tortreformationsgruppe.

Denne forskningskort beskrev Texas 'nationale rolle i udviklingen af ​​asbest-retssager langs de deraf følgende kontroverser.

Sidste år bad Biederman en domstol i Austin om at aflåse en 20-årig deposition, der muligvis er forbundet med coachingmemoets brug. Austin-domstolen bestemte, at den ikke havde jurisdiktion. Biederman appellerede denne afgørelse, og de mundtlige argumenter er verserende.

Hendes appel henledte tilstrækkelig opmærksomhed fra General Paxton til, at hans kontor udstedte en kort ”ven af ​​retten”, der argumenterede for sagerne med åbne poster. Austin NBC News rapporterede tidligere denne måned, at Paxton bestrider afgørelsen "er ikke i overensstemmelse med formodningen om åbenhed for domstolsregistreringer, der er opretholdt af Texas-loven." NBC rapporterede også, at Biederman blev interesseret i deponering efter at have hørt, at det gamle vidnesbyrd kunne kaste lys over nylige kontroverser. Disse inkluderer, men måske ikke være begrænset til, potentielle problemer omkring en milepæl i North Carolina-konkursbehandling kaldet "Garlock." I dette tilfælde fandt en føderal dommer bevisundertrykkelse i 15 af 15 undersøgte sager. Afsløringerne resulterede i sager med civil retssag anlagt mod ofrenes firmaer, der havde sagsøgt Garlock, en pakningsproducent. Denne civil racketeering-sag er siden blevet løst, men der er angiveligt indgivet noget lignende sager.

Ind i denne krangel kommer noget mysterium, da den mangeårige Wikipedia-side for “coaching-memo” er forsvundet fra Internettet, og en meget kaustisk satire af de velkendte mesotheliomannoncer begyndte at dukke op (se det her).

Efter at have rørt Texas op og afholdt screeninger i Californien, Pennsylvania, New York og D.C., er “UnSettled” på vej mod mindst én screening mere inden en planlagt forårspremiere. (Jeg skal bemærke, at National Courts Monitor, hvor jeg er udgiver, var med til at være vært for D.C.-screeningen i National Press Club.)

Med hensyn til den ganske vist lille verden af ​​asbest-retssager er meddelelsen om, at Johnsons film vil blive vist på Regent University i Virginia Beach, Va, måske bringer spørgsmålet om en paneldiskussion, der ligner den, der ledsagede University of North Texas, Dallas School af lov, der viser sidste efterår. Dette panel indeholdt prominente ofrenes advokat Charles Siegel, leder af appellatpraksis i Waters Kraus & Paul og Dallas-baserede advokat Jeffrey B. Simon, en grundlæggende aktionær i det nationale Simon Greenstone Panatier Bartlett-firma, der havde været involveret i Garlock.

Simon begyndte med at sprænge stavningen af ​​en type asbest på den allerførste ramme af UnSettled og forsøgte generelt at afvikle filmen med den underlige undtagelse af næsten at tilslutte sig øget gennemsigtighed for konkursfond, der spiller en enorm rolle i filmen. Retssagsadvokater er generelt imod sådanne træk. (Se paneldiskussionen her.)

Direktøren tog offentligheden og straffede skridt.

”Se, jeg har været journalist i årtier,” forklarede han fra sit studie nær den amerikanske canadiske grænse syd for Vancouver. ”Jeg har haft emner af mit arbejde, der er ked af min rapportering, og det kan forventes. Jeg er stadig ikke sikker på, at han havde ret i, hvordan jeg stavede den type asbest på den første ramme af min film, men virkelig er jeg glad for, at den grundlæggende forudsætning for filmen, der har at gøre med det system, vi har, og hvis det er det bedste system, vi kunne have, forblev intakt. ”

”Jeg troede faktisk, Jeffrey Simon var fantastisk,” tilføjede han. ”Jeg kunne ikke lide, at han tog på min film, men han kom til receptionen senere, og vi havde en diskussion, og jeg synes, der var nogen fælles grund.”

Johnson tilføjede, at han var beroliget med, at nogle af de mere påståelige dele af filmen, der involverede specifikke sager, hvor folk tilsyneladende fortalte en historie om deres eksponering under retssagen, og en anden når det gjaldt at få betalinger fra specifikke selskabers konkursfond, var “stort set ubestridt .”

Ved at lave nogle nyheder meddelte Johnson også, at den planlagte screening af arbejde, der er i gang, på Regent University i Virginia den 6. marts, vil være blandt de sidste, når han leder mod en udgivelse på Amazon Prime. Det lukker en slags sløjfe, da et interview med regionalt fremtrædende offerets advokat Bobby Hatten, der mere eller mindre bærer argumentet om offeret, var den første for UnSettled.

En paneldiskussion efter screening er planlagt, og Johnson siger, at han har opfordret skolen til at invitere Mr. Hatten til at deltage.

Lad os se, om endnu en retssagsadvokat trækker op for at gøre sin sag væk fra retssalen.

(Sara Corcoran er en Washington, DC-baseret kommentator og udgiver af National Courts Monitor. Hun har også udgivet som Sara Corcoran Warner på The Huffington Post, Daily Kos, Los Angeles CityWatch, Californien-baserede Random Lengths News, blandt andre forretninger.)